Verliefd worden op Sirmione: de tijdloze romantiek van Italië

Populaire wijsheid en talloze liedjes adviseren om nooit meer terug te keren naar een plek waar je ooit gelukkig was.


Maar vanaf het moment dat Jane en ik Rocca Scaligera in het oog kregen, het sprookjesachtige 13e-eeuwse kasteel bij de ingang van de stad, de vreemd uitziende eenden waar we grappen over hadden gemaakt als pasgetrouwde twintigers die nog steeds in de slotgracht peddelden, we hadden het gevoel van een plaats bevroren in de tijd.

Sirmione is gebouwd langs een schiereiland dat uitsteekt vanaf de zuidelijke oever van het Gardameer.

Het is een prachtige plek en een fascinerende plek, maar omdat de stad smal is en in de zomer behoorlijk druk kan worden, is de locatie van ons hotel, het Grand Hotel Terme, een eind van de weg net buiten de ingang van het kasteel, perfect.

Al onze dierbare huwelijksreisherinneringen waren in dit hotel verpakt.


Sirmione staat bekend om zijn natuurlijke bronnen en het hotel heeft een wellnesscentrum en geweldige spafaciliteiten, maar het is onmogelijk om niet gekalmeerd te worden door de prachtige, ouderwetse elegantie van de plaats.

De zacht verlichte gangen, met hun bleke citroenmuren en marmeren vloeren, leiden naar ruime, prachtig ingerichte kamers, de onze met een lang, royaal balkon en een prachtig uitzicht over het azuurblauwe water van het meer.


Het was hier, precies een kwart eeuw geleden, dat we een spectaculaire, zij het enigszins angstaanjagende, elektrische storm zagen rommelen en knetteren over het water.

Ook hier accepteerden we een uitnodiging van een oudere Engelse Lord, die naast ons zat tijdens het diner, om een ​​boot over het meer te delen.


De bezienswaardigheden die we genoten waren onder meer een uitzicht op het smetteloze huis van Laurence Olivier, zijn nog steeds netjes onderhouden tuinen die naar de waterkant tuimelden.

Dit gebied trekt al sinds de Romeinse tijd een rijke patronage.

Vijfentwintig jaar later waren we opnieuw verrukt van de hoteltuinen met hun paadjes, buxushagen en pergola's die naar een heerlijk verwarmd buitenzwembad leidden.

Ook het lange terras met ligstoelen met uitzicht op het meer en tafels waar u kunt zitten en kijken naar de kleine boten die voorbij dobberen terwijl u 's avonds aan een cocktail nipt.


Het restaurant van het hotel, aan het ene uiteinde van het terras, heeft aan alle kanten ramen van volledige hoogte, zodat u zelfs als de avond koud is, kunt genieten van het uitzicht op het meer.

Een kwart eeuw en drie geweldige kinderen later was Sirmione er voor ons, als een oude maar ongewijzigde vriend

We namen een buitentafel direct aan het meer en namen daar elke avond onze intrek om te dineren en de zon onder te zien gaan.

We hebben de meeste dagen ook behoorlijk wat trek gekregen. U kunt in ongeveer 20 minuten door Sirmione wandelen, maar er is genoeg te zien en te doen in de stad en langs het mooie schiereiland.

Het belangrijkste historische centrum is autovrij, hoewel een enkele auto die toeristen naar een van de hotels vervoert er wel doorheen kan kruipen.

De Rocca Scaligera is grotendeels leeg, maar het is open voor het publiek en er zijn geweldige uitzichten en fotomomenten vanaf de muren en wallen.

Vanaf hier is er een grote verscheidenheid aan kleine winkeltjes, waarvan sommige de gebruikelijke toeristische souvenirs verkopen, maar er zijn ook veel kleine mode- en parfumwinkels.

We vonden een geurige winkel waar een onberispelijk gekapte dame gespecialiseerde zeep verkocht, waarvan vele op basis van olijven.

Een andere winkel had een selectie kleurrijk servies en een andere, dicht bij het centrale plein, een fascinerende reeks sierlijke notitieboekjes en briefpapier.

Het centrale plein, net binnen de stadspoorten, heeft een aanlegsteiger van waaruit we 25 jaar eerder de toeristenboot naar de andere steden rond het Gardameer namen.

Tijdens deze reis zaten we echter liever buiten een van de zes restaurant-cafés rond de omtrek van het plein met een latte en cake, kijkend naar de boottrippers die kwamen en gingen.

's Avonds is dit plein dé plek om je op je best te kleden en te dineren.

De grote operazangeres, Maria Callas, die in Sirmione woonde, bracht hier een serenade aan menigten vanaf een balkon en haar opnames echoden vanaf dezelfde plek op verschillende van haar jubilea.

Het imposant hoge, gele huis van mevrouw Callas is nog steeds te zien achter poorten aan het verste uiteinde van de stad.

We liepen er op een ochtend langs op weg naar het einde van de landtong, de locatie van een prachtige Romeinse ruïne, de Grotten van Catullus.

Een miniatuurtrein brengt je de glooiende heuvel op naar de ruïnes en terug voor een paar euro, maar het is niet meer dan 20 minuten lopen en het uitzicht op het meer is altijd erg mooi.

De grotten bestaan ​​uit de ruïnes van een enorme Romeinse villa, veel te groots om aan de dichter Catullus te hebben toebehoord, hoewel hij misschien een gast was van de onbekende edelman die het heeft gebouwd.

Het gebied is echter vernoemd naar de schrijver, omdat hij een van de meer opmerkelijke Romeinse burgers van Verona was die in groten getale naar de stad kwamen om te roddelen en het water te nemen.

Omdat we ons lui voelden stapten we op het treintje terug naar de stad voor een lichte lunch in een van de vele trattoria's voordat we naar het zwembad van het hotel gingen voor een duik.

We wilden onze eetlust bewaren voor ons huwelijksverjaardagsdiner op het terras van het hotel.

We begonnen met cocktails in de bar voordat we naar onze tafel gingen.

Mijn vrouw genoot van de reuzengarnalen terwijl ik me tegoed deed aan een steak die voor mijn neus was bereid door een van de obers.

Het leek ongelooflijk dat we op ongeveer dezelfde plek zaten als al die jaren geleden als jonggehuwden met een fris gezicht.

Een kwart eeuw en drie geweldige kinderen later was Sirmione er voor ons, als een oude maar ongewijzigde vriend.

? ER KOMEN

Thomson Lakes and Mountains (020 8939 0740/thomsonlakes.co.uk) biedt zeven nachten in Grand Hotel Terme, Sirmione vanaf £ 1450pp (twee delen), halfpension. Prijs is inclusief retourvluchten van Gatwick naar Verona en transfers. Italiaans staatsbureau voor toerisme: italia.it